7.5.17

Tara School Calcuta reabre como Christ Raja School


Hace poco os dimos la triste noticia que Amigos de Tara dejaba su labor en Tara School tras 12 años de incansable trabajo en Pilkhana, Howrah, ciudad dormitorio de Calcuta. Allí se daba educación gratuita, asistencia médica y nutricional a más de 500 menores en un barrio problemático donde hay grandes problemas de falta de oportunidades como educación y trabajo, condiciones higiénico-sanitarias muy deficientes, inundaciones, infravivienda, adicciones, violencia machista, matrimonio precoz de las mujeres, etc. etc... la lista es inacable...

Afortunadamente un grupo de profesores ha decidido seguir con la labor de dar oportunidades a quien no la tiene y han vuelto a reabrir el colegio para el curso 2017-18 con una plantilla de 19 personas para 250 alumn@s del barrio. Cuentan con una donante local, pero me temo que no es suficiente para sufragar todos los gastos por lo que al cobrar una cuota mensual, l@s más necesitad@s no se lo podrán permitir. Pero al menos la esperanza sigue en pie. Puedes seguir la actualidad de la nueva etapa del colegio en su cuenta de facebook. También puedes contactar para oportunidades de apoyo y voluntariado.

La mayoría de l@s profes han sido excelentemente formados en la etapa anterior, así que la buena educación está asegurada, así como una comida, meditación, un entorno limpio y chequeos médicos. Godliva Lakra ha retomado su labor de directora que ya realizara el primer año en que se abrió el colegio.

Os mantendré informadxs cuando haya más noticias.

22.4.17

Visado turista para India, tutorial 2017

Para entrar en India necesitas comprar un permiso (el visado o la visa como quieras llamarlo).
En el estado español este visado se tramita a través de una empresa intermediaria VFS Global Spain, que recoge tu pasaporte, dinero y papeles necesarios, los lleva a la embajada india y te devuelve el pasaporte con la pegatina del visado unos días después.

Otra forma muy recomendable es el visado e-tourist visadesde esta página web en inglés. Se hace el papeleo on-line -el mismo de la visa normal-, se paga on-line, se imprime el documento que te mandan por e-mail y se entregan co el pasaporte en la aduana del aeropuerto indio cuando llegas. Sólo podrás estar hasta 60 días en India con este visado. Puedes salir una vez de India durante esos 60 días y volver a entrar con el mismo visado dentro de esos 60 días.

Aviso: rellenar el formulario es un poco engorroso. Pero puede ser muy útil como primera toma de contacto con la burocracia india. Paciencia (mucha), estos consejos te pueden ayudar a hacerlo más leve.

(Antes de entregarte el visado un funcionario te lo enguachinan con un par de sellos de tinta)

Papeles a entregar

Los visados de turista solo se pueden solicitar por 6 meses, que empiezan a contar desde el día que te lo conceden, no desde el día que entras en India.
El tiempo de estancia en India no puede exceder los 90 días, tendrás que salir a otro país y volver a entrar si vas a estar más de 3 meses.

Listado de papeles necesarios aquí
1 Pasaporte vigente al menos por 6 meses con 2 hojas en blanco.
2 Dos foto-retratos del tamaño adecuado (ver tamaño aquí)
3 El formulario relleno on-line de la visa (aquí)
4 Una declaración firmada (esta)
5 Si pides que te lo manden por correo deberás incluir el documento de pago y tus datos postales. La cuenta de pago es:
IBAN: ES17 0049 0151 53 2311007359 SWIFT: BSCHSMM
incluir en el pago nombre completo y nºde pasaporte.

Entregar los papeles y recoger el pasaporte

-Madrid:
Calle de Cardenal Marcelo Spínola, 2, Metro: Pio XII - línea 9 Bus: 29, 70, 107, N1
Entrega de papeles 09:00 - 13:00 lunes a viernes excepto festivos en España o India (OJO)
Recogida del pasaporte: de 15:00 a 17:00

-Barcelona
No més lliurament de papers, recollida a Madrit o per correu.

Carrer de Sardenya 229, 3r pis, oficina 1,
Metro: Monumental o Sagrada Familia
De 09:00 - 13:00 dilluns a divendres excepte festius al estat espanyol o indio (OJO)

- En Las Palmas
Sólo entrega de papeles, recoger en Madrid o por correo.

Calle Leòn y Castillo 177,piso 4 Las Palmas (Gran Canaria)
Bus: líneas 1, 10, 11, 17

-Por correo:
India Consular and Visa Application Centre (ICVAC)
VFS Global Spain SL
Calle de Cardenal Marcelo Spínola, 2,
28016 Madrid

-Hacerlo con una agencia de viajes que te cobrará una tarifa extra.
-Si vas a estar menos de dos meses, recomendable la e-tourist visa.

El impreso de solicitud online de Visado

Has de entrar en esta página y rellenar un formulario de 3 folios lleno de preguntas variopintas en inglés y con un montón de casillas marcadas con un asterisco rojo que no puedes dejar vacías aunque no entiendas lo que te preguntan. Hay que rellenar el primer folio perfecto para que te dejen pasar al segundo y etc. Para tenerlo un poco más fácil, puedes practicar descargándote antes un pdf explicativo de cada casilla a rellenar, en castellano. Aún así hay casillas que no están claras.
(desde el 14 de abril 2014 India reconoce el derecho legal a ser neutral respecto al género)

Por ejemplo donde pone Visible Identification Marks, se refiere a si tienes algún lunar o tatuaje para reconocer tu cadáver (¿¡sí!?) en caso de catástrofe.
Tipo de visado: elegir tourist visa.
Número de entradas: lo mejor es poner multiple entry.
Tienes que declarar tu religión entre las de una lista despegable, alguna desconocida para mí como la Bahai.
Reference Name in India: si no conoces a nadie en India pon la dirección (con código postal) y teléfono de un hotel en India -aunque no tengas reserva, puedes poner uno cualquiera que veas en una guía o internet.

Si dejas el formulario a medias, te dan un número de referencia provisional para volver a entrar en la aplicación y terminar de rellenar el formulario. Si consigues terminarla hay que darle a Print, con lo que se te descarga un archivo pdf para imprimir (dos folios que hay que entregar con el pasaporte etc.) y te dan un código de referencia definitivo para tu visado (que no sirve para nada, pero guárdalo por si acaso).

También hay que tener cuidado porque hay campos que por defecto vienen en yes y hay que clickar el no. Por ejemplo te preguntan si tienes padres paquistaníes, como digas que sí el calvario puede ser importante, sospecharán de ti, podrías ser terrorista.

La fotografía debe ser de DNI (2x2 pulgadas, cuando vayas a hacértela pídela "tamaño pasaporte") con fondo blanco y papel fotográfico, hay que pegarla en el formulario en el recuadro de arriba a la derecha.
Hay que firmar dos veces el formulario (una bajo la foto y otra al final).

Precio

Se ha duplicado con el cambio de empresa:
Para visa turista de 6 meses y devolución de pasaporte por correo 125.97 €, desglose:
Cargo por gestión = 17.97 €
ICWF Fee = 3 € para un fondo de ayuda a la población necesitada (obligatorio)
Tourist Visa de 6 meses = 95 €
Seur = 10 €

(tabla completa de precios)

Tiempo de entrega

en Madrid mínimo 3 días
en Barcelona mínimo 8 días
en Las Palmas mínimo 10 días
por correo mínimo 10 días



8.4.17

2 años ahorrando para el vestido de su hija

Un testimonio y una foto. La foto de A.M.G. Akash (reconocido fotógrafo de Bangladesh) nos muestra a Md. Kawsar Hussain con su hija, más abajo su historia:

"Ayer, pude comprar un vestido nuevo para mi hija después de dos años. Mientras entregaba sesenta monedas de cinco rupias al vendedor, me gritó preguntándome si soy un mendigo. Mi hija me cogió de la mano y pidió llorando que nos fuéramos, que ella no quería comprar ningún vestido. Retiré sus lágrimas con una mano. Sí, soy mendigo, hace diez años. Nunca había pensado, ni en mis pesadillas que tendría que vivir pidiendo limosna a la gente. El bus nocturno cayó del puente e increíblemente estaba vivo. Pero quedé incapacitado. Mi hijo pequeño me pregunta a menudo dónde he dejado mi otra mano. Y mi hija Sumaiya me alimenta cada día diciendo que sabe lo difícil que es hacer todo el trabajo con una mano.

Después de dos años mi hija lleva un vestido nuevo, por eso hoy la traje conmigo para jugar un rato. Tal vez no pueda ganar nada hoy, pero quería estar con mi niña. Pedí prestado este teléfono móvil de mi vecino sin informar a mi esposa. Mi hija no tiene foto y quiero hacer que este día sea memorable para ella. Cuando un día tenga un teléfono, tomaré muchas fotografías de mis hijos. Quiero mantener buenos recuerdos. Es muy difícil enviar a mis hijos a la escuela, pero los estoy educando a todos. A veces no pueden asistir al examen porque no siempre es posible pagar los derechos de examen. En esos días se ponen muy tristes y les digo, a veces podemos faltar a los exámenes porque el examen más grande es la vida que estamos dando todos los días.

Ahora iré a mendigar. Dejaré a mi hija bajo un semáforo donde me esperará. La miraré desde lejos mientras pido. Siento vergüenza mientras ella me ve extendiendo mi mano a los demás. Nunca me deja solo. Hay coches grandes, piensa que puedo tener otro accidente y morir. Cuando consigo algo de dinero, vuelvo a casa sosteniendo la mano de mi hija. Compramos comida por el camino y mi hija siempre lleva la bolsa. En época de lluvias, nos encanta mojarnos y hablar de nuestros sueños. Los días que no saco dinero regresamos a casa en silencio. En esos días quisiera morir, pero por la noche cuando mis hijos se duermen agarraditos a mí siento que estar vivo no es mala cosa. Lo malo es cuando mi hija me espera en la señal, con la cabeza agachada. No puedo mirarle a los ojos mientras trabajo. Pero hoy es diferente. Porque hoy mi hija está muy feliz. Hoy este padre no es un mendigo. Hoy este padre es un rey y aquí está su princesa.

12.3.17

Visado India: ahora sólo en Madrid por ventanilla, o e-visa

Con un par de frases en rojo que ni siquiera están destacadas en su página de inicio, la empresa Arke BLS, que gestiona el visado indio en el estado español, ha introducido grandes cambios en su funcionamiento.

A partir del 31 de marzo 2017 cerrará su oficina de Barcelona y dejará de tramitar visados por correo. Desde abril 2017 los visados se tramitan en la empresa VFS. (enlace)

Eso supone que obligatoriamente habrá que acercarse a su oficina de Madrid a hacer los trámites y volver una semana después para recoger el pasaporte con la pegatina del visado.

Así que queda como mejor opción (para quien no viva en Madrid) la e-visa que consiste en hacer los trámites (en esta página en inglés) y el pago on-line (48$), imprimir los papeles y presentarlos en inmigración del aeropuerto al llegar a India (*) para que en ese momento nos pongan la pegatina del visado. Este método lleva unos pocos años en funcionamiento sin problema si llevas contigo los papeles. Es válido para estar en India hasta un mes (30 días) desde el día que llegas, sin salir del país. Parece que han ampliado la estancia con e-visa a dos meses pudiendo salir 2 veces de India.Si sales puedes pedir una 2ª e-visa, pero no una tercera hasta el año siguiente.

Otra opción más cara es mandar tu pasaporte a alguna agencia en Madrid que te haga los trámites a cambio de una tarifa. Hay muchas con páginas web, algunas dan a entender que son la agencia oficial como denuncia la embajada india en Madrid:
En relación a las últimas noticias sobre páginas fraudulentas, las cuales duplican el sitio web donde se debe rellenar la solicitud de visado para India, avisamos que no es una solicitud válida, ni es una página autorizada. El único sitio web autorizado por parte de la Embajada de India en Madrid es: www.indiavisados.com, correspondiente a Arke BLS Center S.L. en Madrid. Si lo desea puede acceder directamente al impreso de solicitud online de visado en este enlace.
La embajada de India en Madrid no se hace responsable de cualquier transacción en otra web o agencia. Para acceder a la única forma de pago pulse en este link.
 Si viajas en viaje organizado, en el precio de la agencia suele estar incluido el visado y su tramitación.

(*) disponible en 16 aeropuertos: Ahmedabad, Amritsar, Bengaluru, Chennai, Cochin, Delhi, Gaya, Goa, Hyderabad, Jaipur, Kolkata, Lucknow, Mumbai, Tiruchirapalli, Trivandrum y Benarés

27.1.17

Cierra Tara School en Howrah, Calcuta

El fin de un sueño, tras once años luchando contra la pobreza y la exclusión, una tarea que los gobiernos no hacen, cierra Tara School, una escuela modelo en dar oportunidades a l@s nadie -en la que tuve la suerte de colaborar durante años. La lucha continúa, las desigualdades siguen creciendo en el mundo y muchas otras pequeñas asociaciones trabajan con l@s excluid@s BaloNew Light Kolkata , Ma Sarada Shishu Tirtha : El hogar de las niñas Amigos de Calcuta, Mundos UnidosSchool of Principitos, Uddami, Sukhtara, Responsible Charity, los niños de Topsia... conozco su trabajo y son de fiar (y admirar).
Te echas a llorar pensando en el futuro chungo que les espera a todas estas personitas que conozco y con las que compartí muchos momentos.
Las ong's comparten la ilusión y los buenos momentos, pero muchas veces no cuentan lo duro del trabajo, de luchar contra prejuicios, corrupción, y amenazas del poder establecido, la sensación de ser un pequeño parche, una gota de agua limpia en un océano de mierda, te va quemando poco a poco y un día tiras la toalla desbordada por la impotencia.
Si alguien conoce una ong que pueda hacerse cargo de un gran proyecto en marcha con grandes profesionales, que se ponga en contacto con Amigos de Tara, que prevea 45.000€ de gastos anuales. Por mi parte mi presupuesto, 1000€, da para un billete de avión al año, alojamiento en hoteles precarios y casas de amigos y comer en chiringuitos callejeros o donde me inviten, seguiré visitando el barrio donde tengo innumerables amig@s y puertas abiertas, contando su evolución, y denunciando las injusticias y las mentiras de los miedos de incomunicación que ocultan la realidad de cientos de millones de personas que no interesan porque no tienen acceso al consumo desenfrenado que enriquece a un@s poc@s.

Estas son las razones oficiales del cierre:

Comunicado de Amigos de Tara: "LA DECISIÓN MÁS DIFÍCIL

Queridas amigas y amigos de Tara:
Cuando hace 11 años, asumíamos por vez primera el reto que nos planteó el destino de abrir una “escuelita” en uno de los barrios más deprimidos de Calcuta, no podíamos ni remotamente imaginar que la Escuela Tara llegaría un día a ser una referencia educativa, no solo en el barrio donde operamos, sino en una ciudad de más de 15 millones de habitantes.
Tampoco podíamos sospechar que por sus aulas pasarían más de 1.300 alumnos y alumnas, que completaríamos 10 promociones y que muchos de esos niños y niñas alcanzarían la mayoría de edad en nuestra compañía, preparados para enfrentar su vida, gracias a una formación tanto en el aspecto académico, como humanístico.
Una educación integral y de calidad para los más desfavorecidos fue nuestra apuesta desde el comienzo. Hoy podemos mirar atrás y constatar, en cientos de ejemplos con nombres y apellidos, que hemos servido de mucho a la comunidad de Pilkhana que en 2005 nos acogió.
Cuando, al poco de arrancar la aventura en Calcuta, creamos la asociación “Amigos de Tara” (ADT) en España para dar apoyo y soporte a las crecientes actividades en el terreno, tampoco imaginábamos que tantos amigos y amigas sumariáis vuestro corazón solidario al proyecto.
Los “spanish friends” cómo se os conoce en Calcuta, habéis sido el aliento y el motor que ha permitido ofrecer a cientos de familias un mejor presente, así como herramientas y oportunidades para mirar al futuro.
Conscientes de los muchos problemas de los beneficiarios de ADT, en 2008 iniciamos un proyecto de micro-créditos, para asistir a las familias del barrio; tampoco imaginábamos que lo que comenzó como un proyecto piloto en el que participaban 5 de las madres de nuestro alumnado, se convertiría años después en un dinamizador económico del barrio que ha llegado a más de 125 familias.
Además de los principales proyectos de educación y micro-créditos, son incontables las actuaciones de desarrollo y de emergencia que se han llevado a cabo con vuestro apoyo desinteresado; sois los socios, amigos y voluntarios los responsables de la atención sanitaria al alumnado, de las intervenciones hospitalarias, de la distribución de raciones a las familias paupérrimas, de los tratamientos dentales, de la implementación de la meditación como herramienta pedagógica, de los proyectos en Nepal, de la educación especial, de la alfabetización de adultos, de los talleres de género, de las actividades deportivas y culturales que tanto enriquecen la formación…
Debemos estar muy satisfechos del trabajo a lo largo de éstos años y también de los resultados. Desde ADT hemos aportado un significativo granito a la transformación y el desarrollo en positivo, tanto del el barrio como de la vida de nuestras familias beneficiarias.
En estos años de constante trabajo, paciencia, esfuerzo, amor, éxitos y también algunos sinsabores, siempre hemos tenido presente el empoderamiento de los beneficiarios y trabajadores locales, nuestro compromiso de co-responsabilidad lo es en tanto que ellos también asumen las riendas de su futuro.
Nunca fue nuestra intención crear una relación de dependencia, ni perpetuar nuestra presencia. Ya lo apuntábamos en el slogan de nuestro reciente aniversario, ADT,10 años aprendiendo juntos, que marca una relación entre iguales donde todos nos nutrimos de todos.
La vida es por definición cambio. Ha llegado el tiempo para este equipo gestor de Amigos de Tara, de dar un paso a un lado, y retirarnos de la primera línea del trabajo humanitario. Las razones para esta sopesada decisión son múltiples, os apuntaremos las tres más importantes para que entendáis mejor la difícil decisión que hemos tomado:
• La creciente dificultad para cubrir la financiación de los proyectos.
A pesar del apoyo de un buen número de fieles particulares y algunas empresas e instituciones, nos ha resultado cada ejercicio más complicado satisfacer el presupuesto anual, que cómo sabéis va dirigido casi en su integridad al terreno, ya que nuestra estructura en España es minúscula y descansa fundamentalmente en el voluntariado.
• El pequeño equipo gestor y directivo de ADT, encabezado por nuestra presidenta y alma-mater Natalia Pallás, cierra un ciclo de más de diez años de gratificante servicio, pero también de un desgaste físico y emocional inmenso.
Nuevos retos vitales, aparcados durante años, nos esperan.
• Por último, la situación del barrio, donde hemos venido trabajando ininterrumpidamente desde 2005, así como la de la ciudad de Calcuta y de la India en general ha mejorado sustancialmente. No decimos aquí que no existan necesidades, por desgracia aquella es una sociedad tremendamente desigual, pero nuestras familias beneficiarias, en gran medida por el trabajo realizado en las áreas de educación y micro-créditos, están en una mejor posición para tomar las riendas de sus vidas que cuando nos encontramos.
Los niños y niñas, que han sido nuestra razón de ser durante todos estos años están perfectamente cualificados para continuar su educación en cualquiera de las escuelas del barrio que, también han mejorado su calidad educativa considerablemente.
Desde el pasado mes de octubre hemos estado trabajando en el traspaso de los proyectos a otra ONG internacional o india, a las autoridades locales o al propio colectivo de trabajadores de Nigera Kari, nuestra ONG hermana en el terreno, sin resultados positivos hasta la fecha, seguiremos intentándolo hasta el último momento.
El mandato que nos hemos impuesto esta junta directiva es completar el presente curso, que en India acaba a mediados de Febrero, proceder a un traspaso o cierre organizado de los proyectos, colaborar en la recolocación del alumnado en otros centros escolares y hacer frente a todos nuestros compromisos administrativos y morales tanto en el terreno como en España.
Es por todo lo expuesto que desde este momento no aceptaremos donación alguna y los fondos existentes al cierre del ejercicio se cederán, tal y como estipulan los Estatutos de ADT, a otra organización que trabaje en ámbitos similares a los de ADT. (Infancia, Mujer, India)
Os iremos informando de todo lo relevante que acontezca hasta el cumplimiento de nuestros objetivos marcados y quedamos a vuestra disposición para cualquier duda que os pueda surgir.
Sólo nos queda trasmitiros una vez más y de corazón, nuestro sincero y profundo agradecimiento por la confianza que habéis depositado en nosotros, acompañándonos en éste hermoso y significativo viaje que ha transformado nuestras vidas para siempre.
En nombre de los miembros de esta junta directiva y de todas las familias beneficiarias, gracias por ayudarnos a ayudar, gracias por estar ahí.
Que todos los seres sean felices".
Junta Directiva de Amigos de Tara
En la web de Tara y su facebook hay muchas de mis fotos, esta es de cuando se introdujo la meditación diaria en el colegio en 2010.

24.12.16

Entrevista a Urmi Basu, trabajadora social en Calcuta


Os traduzco la entrevista:
De Distrito Rojo a Barrio de La Luz: 
Urmi Basu sobre el empoderamiento de la mujer en el mundo "
Publicada (en inglés) el 1 de Diciembre, 2016 en Campus Journal por Jasmine Rashid

"Si lo piensas, somos casi medio mundo en esta mesa" dijo Urmi Basu sonriendo, mientras llevaba su vaso hacia los labios. "India, China, Bangladesh ..." Vanessa Meng (19 años) de Pekín, y yo, medio norte-americana medio bangladesi, nos miramos y también sonreímos. Urmi venía de visita desde Kolkata, India, donde dirige la reconocida organización no gubernamental New Light desde hace 16 años. Cada día de su vida lo dedica a combatir la violencia de género.

"Salud a las mujeres", brindó, "hermosas y fuertes".

La primera vez que oí sobre Urmi fue a través del libro y documental premiado de Nicholas Kristoff "Half the Sky: Transformando la opresión en oportunidades para mujeres en todo el mundo". Ella fundó la organización en 2000 en el distrito rojo de Kalighat, Calcuta -uno de los distritos rojos más grandes de Asia [sic]- con la misión de proporcionar educación y prevenir la violencia contra las trabajadoras sexuales y sus hija/os. Inspirada por el trabajo de Urmi escribí mi ensayo para entrar en la universidad sobre el tema, me sorprendió que viniera a Swarthmore alguien tan famosa para mí. Para mayor sorpresa supe que Meng había organizado la visita después de pasar el verano en Kolkata trabajando directamente con Urmi y New Light.

Meng también conoció a Urmi por "Half the Sky", cuya lectura asignó en el curso de "Introducción a la Paz y el Estudio de Conflictos" el Profesor Sa'ed Atshan. Meng.  Investigó un poco, solicitó ser voluntaria y fue invitada a India. "Un proceso bien chulo", confirma. Con fondos de apoyo del Centro Lang para la Responsabilidad Cívica y Social, Meng pasó cuatro semanas con otros voluntarios en la casa de huéspedes de la organización ayudando en el día a día del proyecto. Sintiendo el choque emocional de sentir a la vez impotencia y esperanza.

"Ves cosas preciosas y otras... pero son todos pequeños momentos muy humanos." Meng espera volver a New Light cuanto antes.

El día que conocí a Urmi, me esbozó la historia de New Light de la manera más elocuente que nadie haya escrito sobre su trabajo. Sin ayuda profesional para establecer el plan y sin garantía de éxito, su confianza audaz y dedicación lograron un cambio en la comunidad.

"Nuestra herramienta de enfoque principal siempre ha sido la educación, así comencé hace 16 años con ocho estudiantes y $ 200 ", señaló Urmi.

Hoy en día, más de 500 estudiantes han pasado por el programa, que tiene siete locales en la ciudad, y sostiene tres viviendas residenciales seguras para la/os estudiantes. En medio del caos de la pobreza y la violencia, el desafío constante de este trabajo es convencer a las madres de que es posible otra vida fuera de la prostitución heredada. Mucha/os niños vienen con historias de adicciones y/o abusos, y New Light ofrece una alternativa para fomentar la supervivencia y prosperar.

"Fácilmente daría el resto de mi vida por este trabajo" Urmi se aseguró de que entendiéramos.

Urmi proviene de una familia de activistas, incluyendo un abuelo que trabajó con Mahatma Gandhi. Sus experiencias al crecer sin duda han formado al sistema de valores con el que se mueve por el mundo.

"Tienes que aceptar tu propia vulnerabilidad ... ahí es donde te fortaleces. Eso me ha permitido encontrar el sexto sentido para entrar en una habitación y saber qué niñas están en peligro ", dijo Basu. "Nunca sentí que es algo de lo que se supone que no debo hablar".

Urmi irradia una calidez y habilidad natural para hacer que los demás se sientan seguros, a menudo recibe llamadas de mujeres desconocidas pidiendo consejo desde un burdel o desde la oficina del recaudador de impuestos en la ciudad. Su dedicación inquebrantable al empoderamiento y la conexión humana es una de las muchas razones por las que fue elegida como destinataria de una bendición del Dalai Lama bajo el título Unsung Heroes of Compassion 2009 [héroes no reconocidos de la compasión] por promover la compasión y la paz.

Comentamos extensamente la vida cotidiana de la comunidad en el districto rojo de Kalighat:

"Las mujeres viven en habitaciones de 2x2m, pero todo en ese pequeño espacio está perfectamente organizado. Saris doblados y apiladas, un cajón con las pulseras, los utensilios de cocina se guardan bajo la cama ... es la vida en miniatura, pero dentro de poco espacio tienen todo lo que necesitan. Ahí están sus fantasías y amor, vulnerabilidades, pasiones, compromisos ... " explicó Urmi "Te imaginas que una prostituta no es tímida para nada, pero sí lo son. Si le hablas de su cuerpo... nunca ha estado desnuda, ni para bañarse".

Meng destacó la importancia de esta humanización, especialmente viniendo de alguien que está fuera de ese mundo.

"Crecemos con los tópicos de los medios de comunicación... que es un gran tema", explicó Meng, refiriéndose a los esfuerzos de la lucha contra la trata y el empoderamiento de las mujeres", pero las mujeres no lo ven como una gran historia. Ellas no saben lo que es el empoderamiento o la igualdad... Para ellas esto es sólo la vida. Las historias son mucho más complicadas. Ellas no son historias, sólo supervivientes... Muchos voluntarios las fotografían y preguntan: "¿Cómo te sientes acerca de ser empoderada? y eso es totalmente ajeno a sus vidas".

El encuentro con Basu y Meng es la noche después del Día del Recuerdo de lxs Transgénero de Swarthmore, así que le pregunto sobre el estado de las personas transgénero en la comunidad de trabajadoras sexuales de Kalighat.

"Los Hijra (personas trans) sufren discriminación, por supuesto. Como en todas partes, hay constantes amenazas de violencia. Pero, de hecho, creo que están un poco más protegidos y menos amenazados dentro del barrio rojo ", sonrió Urmi, marcan la moda de vestir para las mujeres [cisgénero]". Estas mujeres se mueven en grupo para minimizar posibles acosos.

"Hay diferentes comunidades en el barrio rojo, pero viven como piojos en costura. No hay diferencia entre lo privado y lo público. En la cultura oriental no hay  individualidad. La gente está ahí contigo y se supone que tú estás allí para l@s demás. Hay un fuerte sentido de solidaridad ", explicó Basu. "A medianoche, si alguien está enfermo, juntarán dinero, llamarán a una ambulancia ... tomarán un taxi, se turnarán para atender a la persona en el hospital, las niñas y los niños estarán a su lado y traerán comida."

Urmi me comentó la diversidad de proyectos en los que la organización está involucrada.

"Tuvimos talleres muy interesantes desde octubre: fotografía, escritura de poesía, autocuidado, taller de diseño centrado en humanos - que se basó en nuestro proyecto Mukti ". Mukti es un proyecto de empoderamiento para fabricar compresas biodegradables en asociación con la organización Village Volunteers. Recientemente, Mukti Women ganó el proyecto Inspire People's Choice a través de "ONU Women" y su Comité de Singapur. "Las estudiantes mayores [de New Light] se reunieron con chicas que nunca tuvieron acceso [a estos productos] y les preguntaron cómo se sienten sobre ellos. Se trata de asegurarse de que realmente les ayudará, y no algo que unos extraños estaríamos imponiéndoles ".

Urmi contagia la alegría cuando habla de sus estudiantes.
(Ben Harper,con Urmi Basu tras un concierto benéfico en San Francisco, diciembre 2016)

"Es maravilloso ver cómo cuando se le da a la gente un conjunto de desafíos complejos, encuentran sus propias soluciones. El pensamiento crítico está ausente en nuestros colegios", explicó Urmi.

En el taller de fotografía, por ejemplo, a los niñ@s se les dieron cámaras y fueron a sus comunidades a fotografiar amigos, familia, alojamiento y refugio. Recientemente, estas imágenes fueron ampliadas junto a graffitis para transformar las paredes de un callejón en un vibrante espacio comunitario de expresión artística.

Además, Urmi reconoce las oportunidades únicas de fuerza y resistencia que proporciona el auto-cuidado en grupo.

"Cuando hago talleres de autoestima, pongo [a las mujeres de los burdeles] a tocarse entre ellas. Estas mujeres nunca se tocan con cariño... siempre hay un intercambio y algunas dinámicas de poder involucradas. Aquí, una pinta a otra persona, o le hace trenzas en el pelo... pero acariciarse les hace gritar, decir que nunca han recibido tanto amor. Es intimidad genuina ".

En su tiempo con la organización, Meng también dió un taller de poesía en el local de los dalit (intocables) cada tarde. Los dalits, identificados como la "casta más baja" en India, son discriminad@s por toda la sociedad. En lugar de concentrarse sólo en enseñar poesía, la principal motivación de Meng era animar a la gente a crear su propio trabajo, expresar lo que uno siente no es común. A pesar de su impresionante trabajo, Meng permanece firme en su humildad.

"No estoy aquí para cambiar la vida de nadie."

Como entendida en filosofía con interés en el ecofeminismo, Meng entiende los enfoques críticos al humanitarismo, por lo que su papel en New Light fue de aprender al máximo y ayudar en lo que le pidieran.

Urmi: "En este punto, debo decir que Vanessa (Meng) hizo un trabajo increíble. Su nivel de motivación era perfecto, estaba disponible para experimentar todo. Ella vino a Kolkata exactamente como yo aconsejo a la gente a hacer: "Entra en el océano y fluye... si lo combates, te cansarás. Manten tu cordura y enfoque. No tiene nada que ver con Swarthmore (EEUU), ¿no, Vanessa?"

"Es diferente a cualquier otro lugar", se rió Meng. "... para mí sabía que no sería fácil. Fue muy emocionalmente difícil". Meng y yo habíamos discutido anteriormente las muchas lágrimas de l@s voluntari@s de New Light, que se sentían perdid@s al estar inmers@s en condiciones que no podían cambiar. "Conectar con l@s niñ@s conociendo sus historias trágicas fue difícil, pero más lo fue volver (a EEUU) y tratar de explicar a la gente la experiencia ".

En Calcuta, a menudo las niñas son vendidas por sus padres, o convencidas a buscar una nueva oportunidad bajo el disfraz de "un buen trabajo" en la ciudad. Aquí, muchas se encuentran de repente en una esclavitud donde pierden la capacidad de controlar lo que sucede a continuación. 

Urmi enfatizó la importancia de empezar entendiendo que madres y padres quieren lo mejor para sus hija/os.
(New Light en la mani contra la violencia de género, Calcuta 19-XII-2016)

"[Cuando me di cuenta de que] l@s niñ@s duermen bajo la cama mientras las madres están con un cliente... cambió lo que pensaba que sabía sobre el amor y la familia", admitió Urmi. "Cuando empezamos, no teníamos ni idea de que estableceríamos internados para personas de cero a dieciocho años y luego de dieciocho a veintitrés".

Después de algunos años, la organización reconoció la importancia de seguir apoyando a los niños después de cumplir dieciocho años. "No pueden estar solos si no están con una familia... les apoyamos con una educación universitaria o formación profesional y luego entre dos o tres chicas pueden alquilar un apartamento juntas".

L@s donantes inicialmente preferían que New Light se centrara en las chicas, pero los chicos necesitaban también seguridad y así New Light trata ambos géneros por igual.

"Algunos chicos estaban resentidos con sus madres a los 13 años... imagina que falta de autoestima" suspiró Urmi. Su solución: construir un hogar sostenible para apoyar a los niños también.

"En el hogar de nuestros niños tratar la igualdad de género es muy habitual. La mayoría de nuestro personal son mujeres, así que están acostumbrados a ver eso. Tenemos muchos voluntarios y personas en nuestro grupo que son maestros de larga experiencia. También buscamos maestros jóvenes para ser modelos positivos... muchos de ellos viven en el barrio y entienden que otra vida es posible ".

Urmi no vaciló cuando se le preguntó sobre los objetivos generales del trabajo a lo largo de los años.

"Quiero que todos nuestros niños reciban una buena educación... potenciando la compasión, deberían practicarla y tratar a sus madres con compasión. Esta vida ningun@ la escogió. A menudo temo que l@s niñ@s abandonen a sus madres. Siempre les digo que mamá no tenía otra opción, pero para ell@s sí hay nuevas opciones. "

Urmi habla con orgullo del éxito de sus estudiantes. Un chaval va a trabajar como chef en la compañía de cruceros Carnival de Miami. Otros estudiarán trabajo social, diseño gráfico, y much@s incluso volverán a trabajar en New Light. Fue fascinante para mí notar que a diferencia de muchas organizaciones, aquí no se empuja a los estudiantes hacia estudios rentables sino a lo que realmente les gusta.

"Soy una gran creyente en el sentimiento humano... cada individuo tiene un potencial particular y una dirección personal", explicó Urmi. Aquí, abrir un abanico de oportunidades es el trabajo principal.

Durante su visita de dos días a Swarthmore, Urmi comenzó su visita con una comida con estudiantes, que tomaron notas sobre las complejidades del trabajo de New Light: microcréditos a mujeres, apoyo para abrir cuentas bancarias y enseñándoles cómo presentar informes y quejas a la policía. Meghan Kelly (18 años) preguntó sobre el papel de los incentivos económicos en la prostitución y la trata.

"Normalmente es rentable", respondió Basu. "Es un comercio donde no se necesita un almacén, no se necesita inventario, se usa efectivo, no hay inversión. ¿Qué mejor negocio podría haber? Sólo con un par de llamadas una persona aparece en el punto A, B o C... y en cada paso se gana dinero ".

Kelly fue más lejos: "¿Y si no hubiese ganancias?"

"La prostitución existe ya en la sociedad hace mucho tiempo", explicó Urmi. "Yo personalmente no estoy aquí para acabar con ella". New Light no está a favor de la legalización de la prostitución, y Urmi no tiene posición moral sobre el concepto de trabajo sexual en sí.

"... los adultos son libres. No soy su guardián moral. La cuestión es cuando las personas son tratadas como mercancías, cuando son forzadas como esclavas a hacer algo que no quieren hacer".

Nikhita Luthra (17 años) siguió con un pensamiento sobre cómo este sistema es mantenido desde fuera de la industria del tráfico. "¿Sientes que hay una negativa a reconocer los problemas [de la violencia sexual]? A veces el orgullo en un país impide reconocer las cosas... Dicen 'bueno, eso pasa en todas partes' "

"Es un nacionalismo idiota." confirmó Urmi "Es un sentido de superioridad completamente equivocado".

Basu está acostumbrada a tener el sistema en contra.

"Se sienten incómodos porque hablo de abuso sexual infantil." En foros públicos, Urmi ha sido criticada por los nacionalistas argumentando que exagera. Además, muchas ONG de este tipo son criticadas por centrarse en ayudar a las personas en lugar de en realizar cambios estructurales.

"¿Cómo puede una pequeña ONG cambiar toda una sociedad? ... Tenemos que crear otro conjunto de posibilidades. Ninguna estructura cambia sin resistencia. La diligencia y la paciencia son muy importantes ... y la curiosidad".

Más tarde ese día, 22 de noviembre 2016, Meng presentó a Urmi a una multitud en el Centro de Ciencias 101, un debate organizado por i20, el Centro de Recursos para Mujeres, el Departamento de Estudios de Paz y Conflictos, la Oficina de Intercambio Estudiantil, el Centro Lang por la Responsabilidad Civil y Social, el Foro para la Libertad de Expresión y la Oficina de Participación Estudiantil. A pesar de que empezaban las vacaciones de acción de gracias, hubo una gran participación de estudiantes, profesores y personal deseosos de escuchar a una nueva inspiradora amiga.

"Para los señores..." comenzó Urmi "A menudo sólo hablamos entre nosotros ... y luego hablamos con los jóvenes. Me inspira ver tantos jóvenes ". (" Pedir permiso de paternidad ", más tarde se dirigiría a los hombres de nuevo," eso es la igualdad de género. ")

Al explicar su trabajo, empezó por detallar el sistema de castas como una realidad social india que está presente todos los días. Las trabajadoras sexuales ocupan la posición social más baja, sin importar la casta de su familia. Harsha Sen (19 años), de Calcuta, recibió el micrófono al final de la charla de Basu.

"Daba un rodeo para no pasar por el barrio rojo de Kalighat, cada día, al ir al colegio".

Pero esa invisibilidad y normalización no es sólo la experiencia de Sen. Antes Meng había reflejado un sentimiento similar:

"La trata de personas ocurre en los Estados Unidos", afirmó Meng. "La esclavitud sexual existe aquí igualmente, sólo que es menos obvia porque no hay barrios rojos"

"Cada ciudad tiene una zona de prostitución que es despreciada", agregó Urmi, "Nos estaríamos engañando si dijéramos que no hay violaciones en Suecia".

Los retos están presentes en todas las instituciones sociales, que es donde activistas como Urmi deben intervenir. La policía muchas veces dice que "estamos demasiado ocupados para aceptar esta denuncia". A New Light, le ha pasado que se han negado a alquilarles pisos el día del arrendamiento cuando los dueños descubrieron que la organización trabaja con prostitutas. Los estigmas, y los conceptos erróneos, del trabajo sexual permanecen indiscutibles.

Urmi nos recordó que este comercio llega a nivel internacional. "Niños-soldado, adoctrinamiento religioso, tráfico de órganos, esclavitud sexual ... son personas desinformadas y desamparadas las que caen en estas redes".

Al final de su charla, una cosa fue destacada: el amor y el poder de las mujeres está en el centro de nuestra lucha. Urmi animó a las mujeres de la audiencia a crear círculos de sororidad y trabajar para concienciar a colegas masculinos, padres y amigos de lo que significa ser mujer.

"No temas ser catalogada como feminista... no es la lepra", se rió Urmi.

"Las mujeres pueden estar allí la una para la otra, su inversión personal de tiempo y energía en la vida de otro ser tiene un tremendo impacto", continuó. "A veces miro a una mujer y pienso "mi vida y tu vida son diferentes por donde nací y por la educación que tuve". De lo contrario, estamos pasando lo mismo.

En términos de acción tangible, Urmi sugirió que l@s estudiantes busquen organizaciones para hacer voluntariado.

"[Alternativamente] ya que lo vuestro es escribir, podéis crear un blog sobre el acoso sexual en el campus. Cread redes con otras escuelas del área, cread una red de seguridad (apoyo mutuo), una aplicación, hablad con l@s jóvenes... para que sean conscientes de las mujeres no somos objetos ".

Basu es también defensora de la necesidad de la protesta pública.

"No podemos dejar pasar estas atrocidades en nombre de la "cultura o la tradición ". En cualquier [país], hay tradiciones inhumanas, que explotan personas, que destruyen la autonomía. ¿Cómo se abolió aquí la esclavitud? La gente dijo que no estaba bien. Y el sentido de la justicia, lo que es correcto, lo que está mal, es universal, no cultural".

Al pensar en las normas culturales y el progreso, siempre he apreciado profundamente la cita de James Baldwin: "Amo a América más que a cualquier otro país en este mundo, y por eso insisto en el derecho a criticarla perpetuamente".

Como reiteró Urmi, las elecciones en Estados Unidos y los estigmas que acompañaron a la campaña, no son nada que haya que callar y aceptar.

"El resultado es como retroceder 30 años, pero todos debemos ser tratados por igual, aunque sea de otro país no voy a callar. Es increíble lo que acaba de pasar en vuestro país. Pero este país es un país hermoso".

Por eso, nuestro trabajo hacia la equidad es tan importante ahora como siempre. Para avanzar, el empoderamiento de las mujeres debe ser una prioridad global a nivel gubernamental, civil y personal.

Al igual que Baldwin, Urmi aprecia y critica el estado indio: "Si estoy dispuesta a aceptar las cosas bellas de mi cultura... tengo que estar dispuesta a aceptar las oscuras".

Urmi, sin duda, es responsable de hacer brillar una nueva luz en esa oscuridad.